Sunday, January 31, 2010

LA BICICLETA: ¿VEHICULO MAS SEGURO QUE EL AUTOMOVIL?

En días recientes P.R. ha estado viviendo el drama intenso del retiro del mercado ('recall' en ingles) de automóviles más reciente de la Toyota, esta vez debido a posibles problemas con el pedal del acelerador en millones de sus automóviles, además de problemas con los frenos en algunos de sus modelos híbridos. Según algunos reportajes, miles de puertorriqueños propietarios de autos Toyota están abarrotando desesperadamente los centros de servicio Toyota, asi como inundando el cuadro telefónico de Toyota y de sus concesionarios en P.R. El gobierno federal ha iniciado una pesquisa.

Mientras, pocos días después de irrumpir la noticia del retiro de Toyota por el problema de los pedal del acelerador, la Honda anunció también un retiro de cientos de miles de sus modelos Fit debido a posibles problemas incendiarios. Nos enteramos entonces que un desafortunado conductor de un Honda Fit murió incinerado en su automóvil en África del Sur el pasado año como resultado de un desperfecto del automóvil. Y ahora, hace apenas unos días, Honda anunció su retiro más reciente, esta vez de modelos que tienen problemas -- los cuales la Honda misma dice pueden ser letales -- con las bolsas inflables (‘airbags’ en ingles).

Los autos Honda y Toyota son conocidos por su alta calidad, y nadie se espera que ocurran todos los retiros que han ocurrido recientemente. Entonces, para algunas personas los retiros recientes de estas automotrices quizás parezcan eventos aislados o extraordinarios. ¿Pero por qué entonces esta lluvia de problemas y retiros de autos ahora? Parte de la respuesta es que estos problemas de auto siempre han existido, pero bajo la actual administración del gobierno federal se está investigando más de cerca, y tomando más acción para proteger al consumidor. Por lo tanto se le está ofreciendo más atención a estos problemas y desperfectos, y están ocurriendo más retiros que antes. Otra parte de la respuesta es que estos retiros y problemas de autos no son nada extraordinarios. En efecto, existe una larga historia de retiros de y problemas de fábrica de automóviles -- muchos de ellos peligrosos y hasta letales. No es solo por alcohol, por exceso de velocidad, o por falta de uso del cinturón de seguridad que la gente ha muerto en su automóvil.

En la década de los '90 del siglo XX, cientos de personas murieron en autos Ford Explorer con penumáticos Firestone de fábrica. Estas muertes predominaron en zonas de clima cálido. Ford le hechó la culpa a Firestone, y Firestone le hechó la culpa a Ford. Eventualmente, estudios descubrieron que Firestone no detectó un desperfecto en la fabricación de los pneumáticos que venían instalados en las Ford Explorer. Otros estudios encontraron que la Ford Explorer (entre otros automóviles tipo 'SUV') tenía una distribución de peso desigual que causaba que el automóvil se volcara. Según el Instituto de Aseguradoras por la Seguridad en las Autopistas, más de 10,000 personas mueren anualmente en automóviles que se vuelcan. El popular modelo Grand Vitara de Suzuki ha estado implicado en muchas de estas fatalidades.

En el año 1965, el famoso abogado y activista estadounidense de los derechos del consumidor, Ralph Nader, dio mala fama al modelo Corvair de la Chevrolet en su libro Unsafe at Any Speed: the Designed-In Dangers of the American Automobile. Este controversial, pero bien documentado libro detalló alegados esfuerzos por parte de compañías automotrices estadounidenses para evitar instalar y gastar dinero en medidas de seguridad -- tales como el cinturón de seguridad -- en sus automóviles. Resulta increíble, por ejemplo, que a pesar que Volvo inventó la tecnología del cinturón de seguridad en el año 1949, no fue hasta el año 1984 que el estado de Nueva York pasó la primera ley en EE. UU. requiriendo la instalación de cinturones de seguridad en automóviles. A pesar de que los argumentos de Nader en Unsafe no fueron universalmente aceptados, e incluso fueron cuestionados por algunos estudios subsiguientes, el escándalo que causó Nader sobre el Corvair de Chevrolet fue un factor clave que incidió en la creación de la importante agencia federal conocida como la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras (NHTSA por sus siglas en inglés). Es la NHTSA la que hoy día regula las companies automotrices en EE. UU.

En el año 1971 Ford debutó su modelo subcompacto llamado Pinto. Este automóvil tenía varios defectos de fábrica, entre ellos un desperfecto que ubicaba el tanque de gasolina demasiado cerca del panel trasero del automóvil. En choques traseros, este desperfecto ocasionaba que el tanque de gasolina del Pinto estallara, cual tanque de Capeco, lo que en muchos casos resultó en la muerte de los ocupantes del automóvil. Según una investigación de la revista Mother Jones, Ford hizo un análisis de costo-beneficio del asunto, y concluyó que era más barato pagarle a abogados y demandantes que gastar $11 por cada Pinto en reparar el defecto del panel trasero. No en balde, el Ford Pinto se llegó a conocer por el público como la 'barbacoa con cabida para cuatro personas'. Existen numerosos otros ejemplos históricos de retiros y desperfectos de fábrica peligrosos de automóviles.

Dada esta larga historia de problemas de seguridad y desperfectos de fábrica con el automóvil, debemos preguntarnos: ¿tenemos alternativas de transportación más seguras y confiables que el automóvil? El transporte público (autobuses, trenes, etc) se perfila como una alternativa, pero en P.R. este tipo de transporte no es confiable, y no llega a todas partes. Quizás una alternativa mejor es una vieja invención que, hasta el día de hoy, es el medio de transporte más eficiente que jamás se haya creado: la bicicleta.

Los retiros de bicicletas suelen ser muy pocos, y como la bicicleta no usa gasolina, los desperfectos de fábrica de bicicletas nunca han causado que el bicicletista muera incinerado en su bicicleta, como en el caso de algunos automovilistas en su auto. La verdad es que muchas más personas mueren anualmente en auto que en bicicleta. Según la organización estadounidense Consejo Nacional para la Seguridad, 16.5 bicicletistas mueren anualmente por cada millón de bicicletistas. Mientras, 19.9 automovilistas mueren anualmente por cada millón de automovilistas. En su informe del año 2008, la NHTSA dice que 26,689 automovilistas murieron en la carretera en EE. UU. vs. solo 716 bicicletistas. El mismo informe dice que los lesionados en la carretera fueron 2,120,000 automovilistas vs. solo 52,000 bicicletistas.

En P.R., según estadísticas de la Comisión para la Seguridad en el Tránsito (CST), fallecieron 15 bicicletistas en las carreteras en el 2009. A diferencia de la NHTSA, la CST no tiene estadísticas sobre el número de bicicletistas heridos en nuestras carreteras. Pero si inferimos que el número de accidentes de bicicletistas en P.R. es proporcionalmente igual al de los EE. UU., esto implicaría que en el 2009 hubo unos 1,095 bicicletistas heridos en las carreteras de P.R. Sin embargo, la CST informa que 406 personas murieron en accidentes de auto en el 2008. Es decir, el número de fatalidades de automovilistas en P.R. en el 2009 fue 27 veces mayor al el número de fatalidades de bicicletistas en el 2008. Podemos inferir que el número de automovilistas heridos en P.R. es también muchísimo mayor al número de bicicletistas heridos.

Vemos que muchos más automovilistas que bicicletistas resultan heridos, o fallecen, en accidentes de tránsito tanto en EE. UU. como en P.R. Entonces, a la hora de transportarnos seguramente, qué vehículo deberíamos escojer: ¿bicicleta o automóvil? A pesar de su largo historial de problemas, el automóvil es un vehículo relativamente seguro. Pero el automóvil no es necesariamente más seguro que la bicicleta, como comúnmente se cree. Con el tipo de historia, incidentes, y estadísticas que acabamos de ver, es lógico concluir que la bicicleta puede ser un vehículo más seguro que el automóvil. En medio de la conmoción causada por los retiros de automóviles más recientes, quizás sea este un momento propicio para comenzar a montar más bicicleta, y conducir menos automóvil.

Monday, January 25, 2010

LA BICI COMO ANTIDOTO CONTRA LA CONTAMINACION SONORA/ACUSTICA EN PR

La contaminación sonora, también conocida como contaminación acústica, es un problema urbano serio. Se asocia con un sinnúmero de males en los seres humanos: el estrés, el insomnio, la perdida parcial o total de la audición, tinnitus, rupturas del tímpano del oido, dificultad de concentración mental, dolor de cabeza, hipertensión, nerviosismo, histeria, neurosis, psicosis, agresividad, ira, ansiedad, y depresión, entre otros.

Según algunos científicos, la contaminación sonora también ocasiona los siguientes males a otros seres vivientes (e.g. insectos, pájaros, canes, etc): el abandono del hábitat, el enmascaramiento de importantes señales de comunicación entre individuos de la misma especie, la degradación del ambiente sonoro natural, y la pérdida parcial o permanente de la audición. Para comprobar esto, solo tenemos que ver la horrible reacción que tienen las mascotas al oir el ruido estruendoso de los fuegos artificiales, y otros artefactos explosivos (e.g. disparos al aire) que se oyen durante las fiestas de navidad y año nuevo.

La contaminación acústica en P.R. es grave, como muchos notamos a diario. Un estudio realizado por la Junta de Calidad Ambiental (JCA) encontró que el nivel promedio de ruido en San Juan es de 64 dB-A (decibelios en escala A). Este nivel sobrepasa las recomendaciones de la Organización Mundial de la Salud, la cual considera que un nivel de ruido mayor a 55 dB-A causa un molestia seria en la mayor parte de las personas. ¿Y cual es la causa de este nivel de ruido tan alto, y tan poco saludable en San Juan? Según una encuesta realizada en el año 2006 por el Comité Interagencial y Ciudadano Ante el Ruido de la JCA, la causa principal son los vehículos motorizados, tales principalmente el automóvil, pero también los camiones, las guagas, y las motoras. Según la sección de 'ruido' contenida en el Informe Ambiental 2006 de la JCA, en el año 2003 se radicaron 494 querellas de ruido con la JCA, mientras que en el 2006 estas querellas ascendieron a 617 (un incremento de 25%).

P.R. tiene la mayor cantidad de automóviles por milla cuadrada en el mundo, con lo cual no nos debe sorprender que nos encontremos ensordecidos por tanto ruido automovilístico. Entonces, una posible y sencilla solución al problema de la contaminación sonora en P.R. es un mayor uso de la bicicleta, y un menor uso del automóvil. Aparte de las muchas otras ventajas que ofrece el montar bicicleta en vez de conducir automóvil, la bicicleta es el medio de transporte menos ruidoso (entiéndase menos contaminante sonoramente), que jamás se haya inventado.

En bicicleta viajamos contentos, y nos trasladamos silenciosamente. En bicicleta no afectamos, ni los tímpanos de oído de nuestros vecinos, ni los propios nuestros. En bicicleta podemos escuchar los sonidos del ambiente que nos rodea, como el susurro de la brisa, el rugir de las olas, el cantar de las aves, o silbar del coquí. En bicicleta no le tocamos bocina innecesariamente a nadie, ni nadie nos toca bocina frenéticamente a nosotros. En bicicleta no vamos con las ventanas arriba, la radio a todo volumen, el celular a la oreja, y los dedos texteando. En bicicleta nuestra mente está despejada. En bicicleta a menudo podemos escuchar nuestros propios pensamientos y recuerdos, habilidad que muchos hemos olvidado (y algunos nunca aprendido) hoy en día.

En fin, en nuestras travesías en bicicleta nos dejamos llevar -- cual Ulises rindiéndose al canto seductor de las sirenas -- por el tono dulce e irresistible de nuestra verdadera voz interna, que es la voz de la salud, de la paz, de la armonía, y de la felicidad.

Si montamos más bicicleta y menos automóvil, y si exigimos que nuestro gobierno construya más infraestructura para favorecer el uso de la bicicleta como medio de transporte urbano seguro y práctico, reduciremos el factor principal de la contaminación sonora que tanto nos aflige. Un buen día para expresarte en favor de la bici como antídoto a la contaminación acústica es el Día para la Concienciación Sobre el Ruido en P.R., el cual se celebra este año el día 28 de abril.

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Tuesday, January 12, 2010

FIESTAS DE SAN SEBASTIAN EN BICICLETA

No seas 'cabezudo'. Ir en automóvil a las fiestas de la Calle San Sebastián en Viejo San Juan es sufrir un martirio peor que el sufrió el propio San Sebastián. Si vas a las fiestas este fin de semana, deja tu auto en tu casa y llévate tu bicicleta. Piensalo: si vas en auto, vas a perder horas buscando estacionamiento, además del tiempo que vas a perder estancado en un tapón, y el dinero que vas a perder estacionando el auto. Esto es mucho menos divertido que llegar a las fiestas rápidamente en tu bici, asegurar la bici bien con un buen candado, y empezar a fiestar lo antes posible. Y cuando es hora de irte a tu casa en bici, también te evitas el tapón, y las posibles pruebas de embriaguez que la Policía podriá estar haciendo a los automovilistas (nunca debes conducir ni un auto ni una bici mientras ebrio). Además, como están las cosas recientemente en San Juanistán, ir a las fiestas en tu auto también te expone al riesgo de que alguien te rompa las vidrios del auto y se lleve todo lo que tienes ahi adentro (y quizás hasta se lleve tu auto). Tampoco puedes descartar que te hagan un 'carjacking'. Y esto no es paranoia. Esta es la realidad que vivimos hoy. Entonces, ve las fiestas en tu bici este año, y demuestra que aunque no eres cabezud@, sí tienes mucha sustancia gris. Saca a tiempo tu permiso Bici-Tren para poder llevar tu bici en el Tren Urbano (para información llamar al 866-900-1284), y vete a fiestar tranquil@. Y si no tienes bici, o si la única bici que tienes es una de esas que casi te cuesta el divorcio, entonces considera que Rent the Bicycle estará alquilando bicis este fin de semana en Viejo San Juan en dos ubicaciones distintas (para información llamar al 787-602-9696). Y recuerda, si vas a las fiestas en bici, no olvides proteger su cabeza con un buen casco, y ponerle unas buenas luces a tu bici para que los automovilistas te vean si vas a montar de noche. ¡Celebra responsablemente, y pasa un feliz y seguro San Sebastián 2010 en tu bici!

Monday, January 4, 2010

EL PRBC LE DA LA BIENVENIDA A BRUDDA CYCLES


Brudda Cycles es una nueva tienda de bicis que abrió sus puertas recientemente. El nombre surge del vocablo hawaiiano “brudda” (pronunciado broddah), que significa 'hermano' . Tanto los propietrarios -- los hermanos Junito y Tío Pepe García -- como los empleados de la tienda cuentan con muchos años de experiencia trabajando en tiendas de bici, montando bicis, y haciendo mecánica de bicis. El hijo de Junito, Sergio, quien también labora en esta empresa familiar, es parte de la pre-selección de cicilismo de pista para Mayaguez 2010. Tío Pepe ha sido campeón varias veces en ciclismo de montaña 'downhill'. Brudda se especializa en las marcas Trek y Gary Fisher. Además de ofrecer un innovador servicio de almacenamiento de bicis, Brudda ofrece talleres de mecánica, y servicios de fitting. Pasa por el #1706 Calle Paraná en Cupey y héchale un vistazo, y dale tu apoyo, a esta nueva tienda. O llámalos al (787) 777-8546. La apertura de una nueva tienda de bicis en Puerto Rico siempre es motivo de celebración para el PRBC, y le deseamos mucho éxito a Brudda en el 2010.